¿Sabías que los escarabajos casi nunca se extinguen?

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En el mundo existen más especies de escarabajos que de ninguna otra clase de animal. A este respecto es bien conocida la anécdota del genetista y biólogo evolutivo británico J. B. S. Haldane, quien presentando un día su trabajo frente a un grupo de teólogos, recibió una pregunta inesperada: ¿Qué le ha enseñado su trabajo acerca del Creador? Haldane contestó: “Pues que parece que Dios tiene un cariño exorbitante por los escarabajos“.

Hasta el momento, los entomólogos han puesto nombre a 380.000 especies diferentes de escarabajo. Y ahora quienes estudian a estos insectos acorazados deben hacerse una nueva pregunta. Ya no solo ¿por qué hay tanta variedad? sino también ¿por qué persisten tanto en el tiempo? Este nuevo interrogante viene a colación del reciente trabajo de dos investigadores, quienes han estudiado 5.500 fósiles de escarabajo recogidos en más de 200 lugares del mundo (entre los que se incluye el de la imagen que abre este post, un especimen de gorgojo de 45 millones de años que se encontró en Colorado).

Tras agrupar a todos estos escarabajos según sus familias, y ordenarlos después cronológicamente por períodos de tiempo de 25 millones de años, llegaron a una sorprendente conclusión. Durante los últimos 300 millones de años han existido 214 familias de escarabajos, de las cuales únicamente 35 han desaparecido por completo.

De las 179 familias actuales que pululan por el mundo, aproximadamente el 69% de ellas tienen al menos un representante presente en el registro fósil. Los científicos responsables del descubrimiento creeen que la sorpresa más grande es que algunas familias de escarabajo, una vez que aparecen ya no se van nunca, sobreviviendo incluso a extinciones masivas como la que acabó con los dinosaurios y otras muchas especies hace 66 millones de años.

Sin meterse demasiado en intentar explicar el por qué de un éxito evolutivo tan impresionante, los investigadores creen que el secreto de su persistencia podría estar relacionado con su diversidad de hábitos dietéticos, su habilidad para desplazarse en busca de habitats ecologicamente adecuados cuando llega el caso, y también con su adaptabilidad cuando las condiciones medioambientales cambian drásticamente.

Yo la verdad, tras descubrir el éxito evolutivo de los escarabajos no he podido evitar sonreir. ¿Habrá alguna relación entre esto y el hecho de que la música de los Beatles también se haya hecho eterna?

El trabajo de Dena M. Smith y Jonathan D. Marcot acaba de publicarse en Proceedings of the Royal Society B.

Me enteré leyendo Science.



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Por maikelnai
Publicado el ⌚ 19 marzo, 2015
Categoría(s): ✓ Bichos