Una de esas preguntas que todos nos hemos hecho alguna vez, y que ahora, gracias a la colección “Pequeños misterios de la vida” de LiveScience, podemos responder.

Anteriormente ya había publicado en mi bitácora de Barrapunto un par de traducciones de esta misma sección, concretamente son: ¿Por qué tenemos nuez? y ¿Hay que esperar una hora después de comer para bañarse?

Bajo estas líneas incluyo una traducción al castellano para que podais satisfacer la curiosidad. Y advierto, para muchos machistas acérrimos, leer la siguiente información podrá ocasionar trastornos en la personalidad, malestar general, y ataques de ira seguidos de total incredulidad (o negación).

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El siguiente artículo, extraído del New York Times simplemente me ha dejado perplejo. En seguida me ha recordado a un cuento de Asimov que leí cuando era un adolescente y que hablaba de una raza alienígena que tenía un sexto sentido (suma de todas las artes), y de un humano que mediante “una operación” fue capaz de experimentar brevemente aquella maravilla. ¿Alguien se acuerda de cómo se titulaba? Seguramente el genial autor de la saga de La Fundación se inspiró en la sinestesia para escribirlo.

Actualización 15:10 hrs: el cuento mencionado es “El Sentido Secreto” publicado en “Isaac Asimov Selección 1” – Ed. Bruguera 1980 (ISBN 84-02-04501-4 / 84-02-04629-0).

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Lo confieso, uno de las motivos que me empujaron a montarme un blog fue el de tratar cosas intrascendentes, festivas, curiosas y entretenidas. Un ejemplo perfecto es la selección de “hechos inútiles” que os adjunto aquí abajo y que a pesar de su patente inutilidad, te pueden hacer pasar un buen rato a la par que ponen a prueba tus conocimientos del inglés.

Reconozco que tengo mis dudas con respecto a la seriedad de la información publicada en esta web india, aunque la página se vende como “educativa y de entretenimiento para niños, padres y profesores”.

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Podrán poner en tela de juicio tu bien gusto, pero nadie podrá decirte que el regalo no es original. Con este trocito de pantano de turba en casa te pasarás las horas mirando las moscas pasar.

Ideal para amantes de la naturaleza exótica, para fanáticos de La Pequeña Tienda de los Horrores y para los que odian a los insectos domésticos. El kit con las semillas y complementos (ojo, no venden el centro floral ya florecido) cuesta “solo” 24,95 dólares, más otros 6,75 dólares por transporte.

Adjunto traducción del anuncio extraído de la sección de venta de productos de Scientificsonline.com

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Al menos un par de veces por semana me paseo por las versiones online de los dos peródicos más prestigiosos de EE.UU., el progresista New York Times, y el conservador Washington Post. En este último, me encontré ayer una noticia realmente curiosa sobre el tráfico de reliquias religiosas en eBay. Os dejo un enlace al original, titulado “Los huesos de San Esteban, ahora en eBay“, y aquí debajo os adjunto la traducción al mencionado artículo.

A mi me parece realmente curioso que:

1) A alguien le apetezca comprar o vender supuestas reliquias religiosas,

2) que a alguien le apetezca vigilar las 24 horas del día para tratar de evitarlo.

En fin, cosas veredes amigo Sancho…

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Por Rupert Goodwins

Viernes, 24 noviembre 2006 10:27 AM

El electroimán superconductor más grande del mundo ha entrado en funcionamiento a pleno rendimiento por primera vez. Diseñado como parte del experimento del acelerador de partículas LHC (Gran Colisionador de Hadrones), por el laboratorio internacional de física de alta energía CERN en Ginebra, el imán ATLAS funcionó al primer intento.

Llamado el barril toroidal en honor a su forma, el imán está construido con 8 bobinas rectangulares de 5 x 25 metros refrigeradas a -269ºC por las que circula una corriente de 20.000 amperios. El pasado nueve de noviembre se puso en marcha a plena potencia, tras lo cual se dejó que la energía en las bobinas, equivalente aproximadamente a la de 10.000 automóviles viajando a 70 kilómetros por hora, se disipara.

Cuado esté operativo, el imán será usado para doblar las trayectorias de las partículas formadas a partir de la colisión de los protones, o para guiar a los iones acelerándolos a casi la velocidad de la luz (en sentido contrario a la rotación) por unos haces circulares subterráneos que miden 27 kilómetros de circunferencia. El experimento ATLAS es uno de los cinco que se realizarán en el LHC, y en él participan 1.800 científicos de 165 universidades y laboratorios de 35 países.

Cuando entre en funcionamiento, en noviembre de 2007, el LHC será el acelerador de partículas más poderoso jamás constuido y se utilizará para investigar el por qué de la masa de las partículas, así como la naturaleza de la aún no detectada materia oscura, de la cual se cree se compone el 96% del universo. En particular, los experimentadores esperan detectar, en los próximos tres años, el Bosón de Higgs, la predicha partícula subatómica que podría ser la clave de las actuales corrientes mayoritarias en teoría de la materia.

La búsqueda del Bosón de Higgs necesitará de una enorme cantidad de procesamiento de datos. Cada día en funcionamiento, el LHC generará alrededor de 10 terabytes de datos, los cuales se distribuirán a lo largo de dos redes computacionales mundiales, coordinadas por el Proyecto de Computación del LHC (LCG).

Este sistema, cuando se complete, permitirá a los científicos de 500 institutos de investigación diferentes, acceder a todos los datos generados por el proyecto. El LHC consumirá 120 megavatios y se estima que operará entre 15 y 20 años. Descansará durante tres meses en inverno porque la planta energética que suministra el consumo que el LHC necesita, debe abastecer primero las necesidades domésticas.

El CERN ha jugado un papel importante en la historia de Internet, y es famoso por ser el lugar de nacimiento de la primera página web.

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Fuente información: Zdnetasia.com

Traducido por Miguel Artime

Redacción de LiveScience

publicado: 22 noviembre 2006 – 02:33 pm ET

Las mujeres que montan en bicicleta con frecuencia corren el riesgo de perder sensibilidad en sus genitales e incluso de sentir dorlor, sugiere un nuevo estudio.

Los investigadores compararon a 48 mujeres que competían en ciclismo con 22 mujeres que practicaban atletismo. Las ciclistas rodaban al menos 16 kilómetros semanales, y las atletas corrían al menos 8 kilómetros a la semana. Las atletas fueron elegidas como grupo de control de mujeres activas ya que no estaban expuestas a ninguna presión directa en la región perineal.

“Descubrimos que la ciclistas experimentaban un aminoramiento de su sensación genital”, comentó el autor principal del estudio, el Dr. Marsha Guess, profesor asistente de obstetricia y ginecología en la Escuela de Medicina de Yale. “Sin embargo, no tenía efectos negativos en la función sexual ni en la calidad de vida de nuestras jóvenes y saludables participantes pre-menopaúsicas”.

Alrededor de 13 millones de mujeres estadounidenses montan en bici regularmente, afirma el investigador.

A pesar de los múltiples beneficios para la salud de los que practican el ciclismo, la actividad ha estado también relacionada con el dolor de cuello y espalda, con lesiones por rozaduras y otras dolencias que afectan a ambos sexos. Pasados estudios, incluyendo uno realizado por Steve Schrader, co-investigador del Instituto Nacional para la Seguridad y Salud Ocupacional, han encontrado una asociación entre el ciclismo y las disfunciones eréctiles y el entumecimiento genital en hombres.

“Este es el primer estudio que evalúa los efectos de la actividad prolongada o frecuente con la bicicleta sobre la función sexual en mujeres”, comentó Guess. “Mientras van sentadas sobre una bicicleta, el nervio externo genital y la arteria sufren una compresión directa. Es posible que esta compresión crónica del área genital femenina pueda llegar a comprometer el flujo sanguíneo, causando daños en los nervios debido a interrupciones e n la conexión sangre-nervio”.

El estudio se detalla en la edición actual de la publicación Journal of Sexual Medicine.

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Fuente noticia: LiveScience

Traducido por Miguel Artime

El silicio, el arquetipo de semiconductor, ha demostrado (tras un largo proceso) que puede actuar como un superconductor. Sustituyendo el 9% de los átomos de silicio con átomos de boro, físicos de Francia descubrieron que la resistencia del material cae en picado cuando se le enfría por debajo de 0,35 kelvin

” Philipp Achatz, estudiante de doctorado en Grenoble, ajusta la muestra de silicio altamente desnaturalizado, que más tarde será introducida en una disolución de helio criogenizado para su enfriamiento.

El boro viene siendo añadido comúnmente al silicio para convertirlo en un semiconductor útil, pero raramente se hace en un porcentaje superior al 0,002% del total de átomos. Al tener un electrón menos que el silicio preparado para enlazarse con su átomo vecino, el boro incorporado al silicio deja una especie de “agujero” de carga positiva en cada lugar donde el electrón “ausente” del boro se empareja con uno del silicio. A temperatura ambiente, estos agujeros se pueden mover por los alrededores, convirtiendo al silicio desnaturalizado con boro en un semiconductor “tipo P”, pero a temperaturas bajas, los agujeros permanecen vinculados en orbitales que se ubican alrededor de los núcleos de boro.

Se sabe desde hace tiempo que con concentraciones de boro en un porcentaje del 0.01% estos orbitales de baja temperatura se solapan, haciendo posible la conductividad típica del metal. Sin embargo, hasta ahora todos los intentos por hacer del silicio un superconductor habían fracasado. Busterret Etienne del Centro Nacional de Investigación Científica en Grenoble y sus colegas, lo han intentado ahora desnaturalizando el silicio a concentraciones aún mayores de boro, con la esperanza de observar el efecto. Al ser el silicio un elemento que normalmente rechaza las impurezas en su estructura, tuvieron que emplear un vigoroso método llamado “desnaturalización láser por inmersión en gas” que consiste en fundir y enfriar repetidamente una delgada película de silicio mediante un pulso de láser. Durante cada etapa de fundido, se tamizan átomos gaseosos de boro hacia la película, los cuales permanecerán cuando esta se solidifique. Finalmente con este método se consigue remplazar el 9% de los átomos de silicio.

Los investigadores descubrieron que por debajo de una temperatura de 0,35 Kelvin, este silicio altamente desnaturalizado se hacía superconductor. Etienne comenta que probablemente sean capaces de incrementar un poquito más la temperatura de transición, aunque es bastante improbable que el material tenga alguna aplicación en dispositivos de consumo.

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Fuente información: Physicsweb

Traducido por Miguel Artime

[Vía Slashdot] Llego a un artículo de New Scientist titulado: “Prepárate para vivir las 24 horas del día” en el que se habla de un fármaco llamado modafinila. En realidad es un estimulante que fue lanzado hace siete años, y que desde entonces parece haber adquirido una reputación casi mítica para mantenerse despierto sin machacarte los nervios, sin provocar euforia y sin que finalmente llegue el típico bajón que se consigue con otros productos como la cafeína o las anfetaminas.

En el artículo, una usuaria del fármaco llamada Yves (aunque no es su verdadero nombre) afirma que lleva usándolo tres años y dice que es “tremendamente útil” y que se encuentra a si misma “más productiva en el trabajo” además de “más organizada y motivada”

La modafinila, es una droga estimulante central y agente de primera línea para la somnolencia diurna y la narcolepsia, es eficaz para la fatiga y la somnolencia de los pacientes con esclerosis múltiple, enfermedad de Parkinson y distrofia miotónica. Y según el artículo, es solo la avanzadilla de una oleada de nuevos fármacos que prometen ser al control del sueño lo que la píldora anticonceptiva fue al sexo.

En el futuro, el ser humano por primera vez en la historia, podrá planificar su vida sin tener en cuenta los ciclos naturales noche-día. Según Russel Foster, biólogo circadiano del Imperial College de Londres: “cuanto más entendemos el reloj de 24 horas de nuestro cuerpo, más capaces somos de anularlo”. Y además añade algo que para él (y seguramente también para los amantes de la noche ibicenca) es un logro incomparable, pero que a mi me parece una auténtica “pesadilla” (lo cual hablando de no dormir es realmente paradójico).

Russel Foster dice: “en 10 o 20 años seremos capaces farmacológicamente de librarnos del sueño. Imitar al sueño llegará un poco más tarde, pero creo que lo conseguiremos”. Foster se imagina un mundo donde sea posible, o incluso rutinario, que las personas se mantengan despiertas 22 horas al día, y duerman las otras dos.

Afortunadamente no estoy solo, un científico británico que también aparece en el artículo y que responde al nombre de Neis Stanley (jefe de investigación sobre el sueño de la Unidad de Investigación en Psicofarmacología Humana de la Universidad de Surrey) dice: “creo que esto sería lo más odioso que le podría suceder a la sociedad”, aunque admite, como la mayoría de los investigadores del sueño, que se trata de algo inevitable.

Desde luego, a uno le da miedo pensar, un día cualquiera por semana, en una calle atestada de tráfico y gente a su bola a eso de las 4 de la mañana. La sociedad se dividiría en “Insos” y “Somnos”, siendo los primeros los más guays del Paraguay, porque además de poder estar todo el día de farra se ahorrarían la hipoteca, las letras del colchón y la tintorería de la funda nórdica. ¿Para que comprarse un piso pudiendo alquilar por horas una cabina-ataud para echar una cabezadita de tanto en tanto? Alquilas un guardamuebles para guardar la ropa (o mejor te compras ropa desechable “cleenex fashion”), comes deprisa en el McDonalds, duermes deprisa en la cabina, y así tienes todo el tiempo del mundo para dedicarte a…. ¿a qué? ¡Vaya, en el artículo se olvidaron mencionarlo!

Lo dicho, el mundo a veces parece que va a peor, sobre todo para mi, un Somno de toda la vida. Hasta ahora en la oficina, cuando llegaba la crisis de las 13:30, uno se consolaba pensando en que largas horas después le esperaba, la family, el capítulo de House y finalmente ración de Morfeo. Pero visto lo visto ¿sabéis lo que os digo? que puestos a imaginar desde la oficina, lo mejor es pensar en unas buenas vacaciones en Punta Cana, eso si con el bolsillo lleno de modafinilas, que las vacaciones hay que aprovecharlas día y noche.

19 noviembre 2006

POR GINA DAMRON

REDACTORA EN PLANTILLA FREE PRESS

”Thiago Thiago Olson, de 17 años, de pie junto a su reactor de fusión nuclear, al que el llama “el fusor”, en su casa de Oakland Township el viernes. Después de más de dos años y 1.000 horas de investigación, el estudiante de último curso en el Instituto Stoney Creek, con un poquito de ayuda de su padre, construyó la máquina. (PATRICIA BECK/Detroit Free Press)

Por encima, Thiago Olson es como cualquier adolescente típico.

Miembro del equipo de cross y senderismo del Instituto Stoney Creek en Rochester Hills. Es un chico guapo, pulcro, con una nota media de 3,75 y tiene su vista fija en el próximo paso: la universidad.

Pero para sus amigos, Thiago es conocido como “el científico loco”.

En el sótano de la casa de sus padres en Oakland Township, apilada en una zona que la mayoría no pude ver, Thiago exprime su amor por la física en un proyecto que le ha tomado más de dos años y 1.000 horas, entre investigación y construcción: una máquina grande e intrincada que, a pequeña escala, produce fusión nuclear.

La fusión nuclear – combinar átomos para crear energía – es una especie de “santo grial de la física”, comenta.

De hecho, en www.fusor.net, el alumno de último curso en Stoney Creek figura en el ranking como el aficionado nº18 en el mundo en crear fusión nuclear. De modo que ¿cómo lo ha logrado?

Apuntando a la cámara de acero donde sucede toda la magia, Thiago comentó el viernes que esta pieza del rompecabezas actúa como cámara de vacío. El aire es extraído hacia un filtro.

Entonces, se inyecta deuterio gaseoso – una forma de hidrógeno – en la cámara de vacío. Aproximadamente 40.000 voltios de electricidad se introducen en la cámara desde una pieza del equipo extraída de una vieja máquina de mamografía. A medida que la máquina funciona, los átomos en la cámara se ven atraídos hacia el centro y de repente – ta chaaán – fusión nuclear.

Thiago comenta que cuando eso sucede, se forma una pequeña e intensa bola de energía.

Consiguió la fusión por primera vez en septiembre, y desde entonces ha estado perfeccionando la máquina en el garaje de sus padres.

Este año, Thiago alcanzó las semifinales de la Competición Nacional de la Fundación Siemens. Piensa participar en la Feria de Ingeniería y Ciencia de la ciudad de Detroit, que tendrá lugar en marzo, con la esperanza de clasificarse para poder estar presente en la Feria Internacional de Ciencia e Ingeniería Intel, que tendrá lugar en Nuevo México el próximo mes de mayo.

Para su madre y su padre, aún son reminiscencias del juguete de química que recibió como regalo a los cinco años, luego a los 9, era capaz de cambiarle la batería al viejo coche de su hermano mayor.

Ahora, en una pequeña habitación del sótano, Thiago ha montado un laboratorio de ciencia – donde aparecen botellas etiquetadas como “hidróxido de potasio” y “metanol” colocadas en estanterías, además de un viejo y usado libro titulado “la huella atómica: análisis de activación de neutrones” apilado, entre otros, en un fregadero vacío.

La madre de Thiago, Natalice Olson, recelaba inicialmente del proyecto, aún cuando el único peligro real de la máquina de fusión es el alto voltaje y la pequeña cantidad de rayos X emitidas a través de la ventana de vidrio de la cámara de vacío, gracias a la cual Olson graba en vídeo la fusión en acción.

Pero, realmente su madre no estaba sorprendida, ya que el chaval siempre ha tenido nobles ideales.

“Inicialmente, quiso construir una cámara hiperbárica”, comentó, añadiendo que ella dijo que no en seguida. Pero cuando él volvió preguntándole si podía construir una máquina de fusión nuclear, tuvo que ceder.

“Creo que fue muy valiente al pensar que podría ser capaz de hacer algo tan asombroso”, añadió ella.

El padre de Thiago, Mark Olson, le ayudó a construirlo con algo del trabajo eléctrico. Para conseguir todas las partes necesarias, Thiago rastreó Internet, comprando cosas en eBay y anunciando su edad para persuadir a los fabricantes para que le hicieran descuento. El diseño del modelo surgió de su propia cabeza y de algunas sugerencias que le hicieron otros amantes de la ciencia, que encontró en Internet.

Algún día, el chico espera trabajar para el gobierno federal, tal y como hiciera su abuelo Clarence Olson, que diseñó tanques para el Minsterio de Defensa después de la Segunda Guerra Mundial. Thiago, que es modesto y humilde con su logro, dijo que supo desde muy jovencito a qué quería dedicar su vida.

“Siempre he estado interesado en la ciencia”, comentó. “Siempre ha sido mi asignatura favorita en el colegio”.

Pero su madre tenía otras ideas.

“Pensaba que iba a ser cocinero”, dijo Natalice Olson, “porque le gustaba mezclar cosas”.

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Fuente noticia: Detroit Free Press

Traducido por Miguel Artime