Esta es la retina de un ratón, tal y como se ve al microscopio. La imagen fue tomada por Thomas Deerinck, investigador de la Universidad de California en San Diego, como parte de un estudio sobre la neurofibromatosis, una enfermedad (normalmente fatal) de la infancia que puede causar la formación de tumores en el nervio óptico y en otras localizaciones en el sistema nervioso. Esta brillante fotografía ha ganado el primer premio en la Competición de Fotografía Digital Olympus BioScapes 2006, y le ha reportado a Deerinck un premio consistente en 5.000 dólares en productos del patrocinador.

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Lunes 11 diciembre 2006

A mucha gente le gusta creer en la idea del alma, y a menudo recurrimos al mundo empírico en busca de razones que sustenten nuestras creencias religiosas o espirituales, persiguiendo evidencias físicas corroboratorias. Una prueba de este tipo pareció llegar en 1907, cuando un doctor de Massachusetts llamado Duncan MacDougall desarrolló un experimento con el que esperaba ser capaz de medir el alma. Empleando a seis enfermos terminales en una cama-báscula especialmente construida, midió sus pesos antes, durante y después de la muerte. Sus resultados fueron ambiguos, pero él llegó a la conclusión de que realmente ocurría una pérdida muy ligera de peso, unos 21 gramos de media.

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Todo aquel que ha estudiado bioquímica se ha tenido que enfrentar al ciclo de Krebs, el conjunto de reacciones químicas por el que las células realizan la oxidación de hidratos de carbono, ácidos grasos y aminoácidos hasta producir CO2 y agua, liberando energía en el proceso. Ahora, unos científicos demuestran que algunas partes de este ciclo también funcionan “marcha atrás”, y que además producen ciertas biomoléculas que podrían haber resultado fundamentales en la aparición de la vida en la Tierra.

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Sabíamos que abandonar la dependencia de los combustibles fósiles e iniciar el tránsito hacia la economía del hidrógeno nos iba a costar sangre y sudor, pero ahora, un nuevo estudio indica que esa solución podría ser literal. El hidrógeno, pese a ser el elemento más común del universo, se encuentra en la Tierra principalmente asociado al oxígeno en las moléculas de agua. Disociarlo del H2O se consigue, entre otros medios, por electrólisis, proceso que requiere de grandes cantidades de energía eléctrica. ¿Nos dará la sangre una solución alternativa?

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Dentro de unos días, con el inicio del año 2007, se celebrará el primer centenario de la invención de la baquelita, mezcla de fenol y formaldehído considerada por los químicos como el primer plástico de la historia, e iniciador de toda una locura de objetos multiusos y multiformes. Para muchos el plástico es el material más revolucionario ideado jamás por los humanos.

A pesar de los problemas por su casi nula capacidad para biodegradarse, sin duda su ductibilidad, su reducido coste y sus propiedades asilantes hacen imposible imaginar, a día de hoy, la vida sin él. Pero ¿quién lo inventó?

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Creo que no descubro nada nuevo si digo que los tiburones son desde siempre protagonistas de nuestras pesadillas en alta mar, en algunas playas, y también (en efecto) en aguas fluviales, donde curiosamente es posible encontrarse con dos clases de tiburón: el tiburón toro Carcharhinus leucas, que nada frecuentemente aguas arriba por los cauces fluviales, pese a que su hábitat habitual es el costero (agua salada) y los tiburones de río, Glyphis spp., cuyo hábitat es enteramente el agua dulce.

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Esta noche, tomándome una Coca Cola frente al monitor, mientras navegaba de aquí para allá, he llegado vía Digg a un artículo publicado en Healtbolt.net dedicado precisamente a este refresco. Tas leerlo, he posado la lata (ya mediada) sobre la mesa, y me he asegurado de que la web no estuviese patrocinada por Pepsi, pero no… Healthbolt parece simplemente un blog (un tanto irreverente) centrado en cuestiones sanitarias y en deportes.

En fin, mientras decido si tirar o beberme el resto de esta cola (que tantos mitos ha inspirado), lo mejor para que entendáis mis dudas es que le echéis un vistazo a la traducción que os anexo bajo estas líneas.

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Un error muy común al pensar en el agua, es que las moléculas de este elemento son algo inmutable, donde los tres átomos concretos que la componen (dos de H y uno de O) forman una especie de unión de por vida. ¿Pero es así como se comporta el agua en realidad? Bueno, lo cierto es que la forma de proceder del líquido elemento a nivel atómico es (por decirlo de alguna manera) bastante más “descocada”.

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Si hace unos días os hablaba de las 10 estrellas más cercanas a nuestro sistema solar, justo es que hablemos ahora de la estrella más cercana e importante para nuestro planeta, el sol. Lleva tanto tiempo dándonos vida que a veces creemos que lo sabemos todo sobre él, pero… ¿es cierto? Probablemente no, así que a continuación os ofrezco una lista con esas 10 cosas que todo el mundo debería saber sobre nuestro astro rey.

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