Rivalidades enfermizas: Cope y Marsh

La guerra de los huesos
La guerra de los huesos

Durante la gran fiebre de los dinosaurios que tuvo lugar a finales del siglo XIX y principios del XX, dos hombres, que competían entre sí, usaron una serie de tácticas cada vez más sucias para superarse en la búsqueda de fósiles.

Uno de ellos era Othniel Charles Marsh, paleontólogo del Museo Peabody de la Universidad de Yale, y su contrincante era Edward Drinker Cope, que trabajaba en la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia, Pennsylvania (véase foto superior).

En un principio, ambos comenzaron la disputa amistosamente, pero pronto llegaron a odiarse. En un viaje de caza de fósiles, Marsh sobornó a los guardianes de una cantera en la que habían aparecido fósiles, y en la que ya trabajaba Cope, para que le avisasen de cualquier hallazgo únicamente a él.

Mientras realizaba sus propias exploraciones, Marsh envió espías para que le informasen de lo que iba descubriendo Cope en sus expediciones. Se rumoreaba que uno y otro dinamitaban los lechos de huesos de su rival para evitar sus descubrimientos. Pasaron años humillándose públicamente en artículos eruditos y acusándose mutuamente de fechorías financieras e ineptitud en los periódicos.

Sin embargo, los dos investigadores hicieron grandes contribuciones al campo de la paleontología: dinosaurios icónicos como Stegosaurus, Triceratops, Diplodocus y Apatosaurus fueron desenterrados gracias a sus esfuerzos.

¿Mereció la pena? Desde el punto de vista científicos sí, indudablemente, ya que entre ambos descubrieron miles de fósiles que ayudaron a la identificación de 136 nuevas especies de dinosaurio, algunas tan conocidas como las mencionadas en el párrafo anterior. Sin embargo, su lucha sin cuartel a la que se conoce popularmente como “la guerra de los huesos“, les llevó a ambos a la ruina, tanto financiera como profesional.

Me enteré leyendo LiveScience y History.com.


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