Robot anfibio ofrece pistas sobre la evolución

Las salamandras nadan con la resbaladiza facilidad de una anguila. Pero en cuanto sus patas tocan el fondo, cambian de moviento rápidamente y avanzan a cuatro patas como hace cualquier lagarto.

Como estas criaturas no han cambiado demasiado en los últimos 150 millones de años aproximadamente, los investigadores creen que las salamandras deberían parecerse a los primeros vertebrados que caminaron sobre tierra firme. Pero ¿cómo surgieron estos así llamados tetrápodos, a partir de seres nadadores? El secreto podría estar encerrado en la compleja configuración de su columna vertebral.

Ahora los investigadores han replicado esa configuración, gracias a un modelo computerizado y a un robot con forma de salamandra – Salamandra Robótica – que podría ayudar a responder algunas preguntas.

“Según nuestra hipótesis, la transición evolutiva se alcanzó reutilizando y amplianto un circuito que previamente se había diseñado para nadar, y no desarrollando un circuito de locomoción completamente nuevo” comenta Auke Jan Ijspeert, profesor en el Institituto de Tecnología Federal Suizo en Lausana.

Ijspeert y su equipo informaron sobre sus resultados en la edición de esta semana de la revista Science.

Los investigadores comenzaron trabajando con un modelo computerizado de la columna vertebral de una lamprea (animal parecido a la anguila) y luego le añadieron funciones para las patas. Emplearon el modelo desde un ordenador portátil para que enviara señales inalámbricas de control al robot nadador-caminante en forma de salamandra.

Descubrieron que aunque la circuitería vertebral que controla la locomoción es tremendamente compleja y sofisticada, las simulaciones necesarias para cambiar la forma de moverse del robot eran sencillas. Una variación en solo dos señales sencillas enviadas por el tronco encefálico hacía funcionar el truco. Aplicando señales asimétricas a las neuronas a lo largo de la columna, se conseguía que el robot girase a la izquierda o a la derecha mientras nadaba o caminaba.

“Esto replica de forma exacta el modo en que la transición en la forma de moverse se puede inducir, mediante estimulación eléctrica, en salamandras reales”, comentó Ijspeert.

Traducido de Amphibious Robot Offers Evolution Clue (8 marzo 2007).

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